Category: Cambridge Analytica

A User’s Guide to the Sleepwalker video

And a video to go with the new book . Thanks to Mikey Vessel Georgeson for aesthetic diagrams and images of his Somnambulist performance at the Affect Summer School last summer. A really big thanks to John Leo Dutton who allowed the use of his music – which is incidentally part of a dystopian media project we have yet to finish called Fordlandia.


Third call for A&SM#4.5

While we wait for Covid-19 to do its dreadful thing

Before we can meet safely at the University of East London for A&SM#5 (

Affect & Social Media#4.5 and Sensorium Art Show present: Media Virality and the Lockdown Aesthetic

Call for papers, performances and artworks

DEADLINE EXTENDED TO June 12th 2020 250-word proposal emailed to

A full programme of links to pre-recorded videos, short position papers, artworks, performances, presentations, book launches, and online discussion groups, and so on…  released throughout a two-day period between 16-17th July 2020.


Before Covid-19, the concept of universal virality cut a hitherto marginal figure in media theory. References to contagion, immunology, epidemiology and viral networks were of ancillary concern. After all, media and communication studies were supposed to be about establishing connection; not the opposite of it!  Viral metaphors referred to trivial contagions of fads, crazes and marketing hype. Some media theorists optimistically translated these metaphors into the media viruses and spreadable media of participatory culture. However, now, all of a sudden, unpredictably, and rather shockingly, viral media stands at the centre of contemporary issues both materially, economically, and socially. In the wake of global uncertainty and anxiety caused by the uncontainable spread of Covid-19, there has been an abrupt move to the viral Рfrom the margin to the middle.

Covid-19 draws urgent attention to the workings of a viral logics that criss-crosses from biological to cultural, technological and economic contexts. Virality is a techno-social condition of proximity and distance, accident and security, communication and communication breakdown. Indeed, it is in the current context that our understanding of the movement of people and messages is framed by the logics of quarantine and confinement, security and prevention.

Virality automates affective reactions and imitative behaviours that relate to different visceral registers of experience compared to those assumed to inform the logic of the market. Which is to say, the mainstream cognitive models that are supposed to support the failing economic model of rational choice (if indeed anyone really ever believed in Homo Economicus) are replaced by seemingly irrational and uncontrollable financial contagion.

Recent outbreaks of panic buying of toilet roll and paracetamol, some of which have been sparked by the global spread of Instagram images of empty supermarket shelves, are spreading alongside scenes of isolated Italians, impulsively bursting into songs of solidarity and support from their balconies. All of these are bizarre contagions because, it would seem, they are interwoven with contagions of psychological fear, anxiety, conspiracy and further financial turmoil; all triggered by the indeterminate spread of Covid-19. Virality is resolutely non-metaphorical.

To think these contagions through is, for a number of reasons, a difficult task. We are after all dealing with an ecology of technological, biological, and affective realities moving about in strange feedback loops. Future predictions are taking place against a backdrop of contested epidemiological models, reliant on, for example, the uncertain thresholds of herd immunity or total social lockdown. Certainly, following a sustained period of comparatively stable risk assessment, mostly based on known knowns and known unknowns, we have just entered a vital, possibly game changing phase in which unknown unknowns will prescribe the near future.

We welcome suggestions inspired by, but certainly not limited to this list of topics

  • Media viruses
  • Information-viruses
  • Conspiracy contagions
  • Revolutionary contagions
  • Meme(tics)
  • Viral modelling
  • Accidental contagion
  • Panic buying
  • Media health and media contagion
  • Care contagions
  • Spreadable media
  • Social theory and contagion
  • Financial contagion
  • Ethics of virality
  • Lockdown aesthetics
  • Biopolitical containments
  • Quarantine
  • Viral patterning of habit and behaviour
  • Social distancing
  • Herd immunity
  • Sleepwalkers
  • Contagion theory
  • Viral flows/events
  • Racist contagions ‚Äďg. maskaphobia
  • After lockdown
  • Novel spatiotemporal viral realities, yet to come
  • New political assemblages

Deadline for short (250 word) proposals June 12th

Emailed to

Further information about A&SM#4.5 will appear here on the Virality Blog (

Please note that this event is free for all. The organisers cannot pay for any content or content production.

The blurb for A&SM#4.5 is based on Les logiques nouvelles des médias viraux Par Tony D. Sampson et Jussi Parikka. Published in AOC Journal 09.04.20

English version here:

La gran guerra de los memes en la pol√≠tica

I contributed to this interesting article on memes and politics in the Colombian newspaper El Espectador earlier this month.

Nicolás Marín Navas

Las ideas, ideolog√≠as y emociones ya no se transmiten como en el pasado. Las redes sociales han comenzado a tener un fuerte impacto en la pol√≠tica. El meme, que naci√≥ para hacer re√≠r, lleva consigo mensajes que podr√≠an llegar a influir en la opini√≥n p√ļblica.

‚ÄúSi usted va a votar por Hillary Clinton en 2016, levante su mano. Ahora, √ļsela para golpearse, porque usted es un idiota‚ÄĚ. La frase se viraliz√≥ acompa√Īada con una imagen de la entonces candidata presidencial estadounidense del partido dem√≥crata. En ese momento el poder de los memes era desconocido para muchos, pues era considerado como contenido dirigido exclusivamente a divertir a las personas.

Meses despu√©s se conocer√≠a que el equipo del presidente elegido, Donald Trump, estuvo monitoreando las redes sociales y hablando con usuarios influyentes del pa√≠s para imponer nuevas tendencias en la opini√≥n p√ļblica.

Seg√ļn lo anterior, publicado por Politico Magazine, hoy en d√≠a las naciones se pueden atacar de muchas formas: con misiles, bombas, hackear su sistema de seguridad digital o usar una herramienta tan sencilla como los memes. Los gobiernos se habr√≠an dado cuenta del poder que han adquirido en la vida de las personas y habr√≠an sido utilizados como una de las armas m√°s poderosas para influir en la pol√≠tica. ¬ŅRealmente son peligrosos o son simples im√°genes para hacer re√≠r?

Lo que ocurri√≥ en los comicios de 2016 en Estados Unidos es uno de los ejemplos m√°s cercanos que existen en la actualidad para entender las nuevas din√°micas de ataque que medios de todo el mundo han comenzado a denunciar. El periodista Ben Schreckinger asegur√≥ en Politico Magazine que, durante esas elecciones, se realiz√≥ la gran guerra del meme, en la que un grupo de personas llevaron a cabo una campa√Īa paralela a la convencional de Trump y, por otro lado, atacaron a su contendiente, Hillary Clinton.

Schreckinger asegura que no hay evidencia de que los memes ganaran las elecciones, pero que con seguridad cambiaron su tono, especialmente en las redes sociales, donde se mueven r√°pidamente. ‚ÄúLos memes crearon una gran cantidad de iconograf√≠a pro Trump. Adem√°s, hicieron √©nfasis, de manera implacable, en las acusaciones m√°s repugnantes y sensacionalistas contra Clinton, obligando a los medios de comunicaci√≥n a abordar temas que de otra manera ignorar√≠an‚ÄĚ.

Y es que las redes sociales se han convertido en el terreno m√°s f√©rtil para este tipo de contenidos, incluyendo las noticias falsas, muy influyentes en la pol√≠tica actual. Cambridge Analytica es un ejemplo perfecto, pues la compa√Ī√≠a rob√≥ los datos de m√°s de 80 millones de estadounidenses para detectar sus miedos, pasiones y preferencias con el fin de generar contenido en Facebook e influir en las elecciones de 2016 en ese pa√≠s. Difundir ideas, estados de √°nimo y sentimientos ha desempe√Īado un papel importante en las sociedades.

As√≠ lo asegur√≥ a El Espectador el profesor de la universidad de East London, Inglaterra, Tony D. Sampson. ‚ÄúAquellos que desean el poder tratar√°n de asegurarse de que la poblaci√≥n est√© compartiendo experiencias similares. La difusi√≥n de los estados de √°nimo a trav√©s de las redes sociales jug√≥ un papel en Trump y en el Brexit, por lo que la pol√≠tica que ha surgido de estos contagios recientes ha sido principalmente de la derecha. Quiz√°s el fracaso de Obama en desafiar el statu quo abri√≥ la oportunidad de propagar un estado de √°nimo muy diferente, que, en mi opini√≥n, est√° causando mucho da√Īo‚ÄĚ.

Sin embargo, el lenguaje que manejan no tiene por qu√© ser necesariamente da√Īino para una poblaci√≥n. Ray Chan, CEO y cofundador de 9gag, uno de los portales m√°s importantes de memes en el mundo, asegur√≥ a este diario: ‚ÄúSeg√ļn lo que observamos, la mayor√≠a de los memes que se originaron en comunidades en l√≠nea parecen ser inofensivos. Sin embargo, todav√≠a depende mucho del contexto, el contenido y c√≥mo lo usan las personas. Al igual que los medios, las personas u organizaciones pueden usar medios o memes para su propia agenda‚ÄĚ.

El éxito de los memes en Colombia

Otros pa√≠ses, como M√©xico, Francia, Kenia y Nigeria, son otros que han vivido este tipo de campa√Īas en las que se utilizan nuevas herramientas de comunicaci√≥n para influir en los resultados pol√≠ticos. Colombia tambi√©n entra en esta tendencia, dejando ver duras estrategias de persuasi√≥n o defensa pol√≠tica en comicios pasados, funciones que identifica la profesora Limor Shifman en su libro Memes en la cultura digital.

La cuenta de Facebook Lord Petrosky, con m√°s de 440.000 seguidores, logr√≥ acercar al p√ļblico con el candidato Gustavo Petro apelando a memes y mensajes humor√≠sticos durante las campa√Īas presidenciales de 2018. El perfil logr√≥ que se crearan modelos similares para los otros candidatos con tal de influir en su popularidad.

Un estudio del American Press Institute, publicado en 2015, aseguró que el 82 % de los millenials se informa en los medios digitales, de los cuales Facebook es el más utilizado. Esto explicaría por qué se ha comenzado a entrar en las nuevas plataformas para conseguir votos.

La joya de la corona fue el plebiscito, cuando las redes sociales y WhatsApp se llenaron de im√°genes alusivas a campa√Īas del s√≠ y el no. Fotomontajes de Timochenko como presidente, senadores del Centro Democr√°tico con carteles editados e im√°genes y cadenas con los supuestos riesgos del castrochavismo fueron algunos de los casos que se vieron. Si bien es dif√≠cil determinar si influyeron directamente en los votos, es evidente que tuvieron un fuerte impacto en el debate p√ļblico.

¬ŅQu√© es un meme?

El t√©rmino naci√≥ antes de que existiera internet y las im√°genes que hoy conocemos como memes. El primer registro que se tiene es del bi√≥logo Richard Dawkins, en 1976, cuando sugiri√≥ que las ideas pod√≠an ser transmitidas entre las personas, de cerebro en cerebro, mediante interacciones sociales y replicaci√≥n. Su modelo, basado en la epidemiolog√≠a, considera las ideas como peque√Īas porciones de informaci√≥n cultural que llevan dentro creencias, historias, leyendas y humor.

Luego su definici√≥n se diversific√≥ con los grandes cambios tecnol√≥gicos que se han dado en las √ļltimas d√©cadas. De hecho, Sampson difiere de Dawkins al evitar caer en la palabra ‚Äúmeme‚ÄĚ y acu√Īar el t√©rmino de ‚Äúviralidad‚ÄĚ, que, seg√ļn √©l, corresponde m√°s al uso que se le da hoy a ese tipo de contenidos.

Aunque la Real Academia de la Lengua Espa√Īola todav√≠a no incluye el t√©rmino en su diccionario, la editorial estadounidense Merriam-Webster mantiene la palabra y la define como ‚Äúun elemento interesante o entretenido (como una foto o video con subt√≠tulos) o un grupo de art√≠culos del mismo g√©nero que se difunde ampliamente en l√≠nea, sobre todo en las redes sociales‚ÄĚ.

Por su parte, Mc Neil Persand Coll, director de Mercadeo de Que Boleta ‚ÄĒuna de las cuentas m√°s exitosas de memes en Colombia‚ÄĒ asegur√≥ a este diario que el meme se convirti√≥ en una forma c√≥mica de asumir nuestra realidad. ‚ÄúCuando hay una pol√©mica o sucede algo que nos parece il√≥gico o que nos incomoda, la mejor forma de convivir con eso es hacerle un meme. Es re√≠rnos de eso que nos afecta o que nos ha sucedido. Hoy en d√≠a su importancia es alta, pues termina siendo un escape a la realidad con risas.

El meme como ‚Äúarma social‚ÄĚ

Además de ayudar a atacar adversarios políticos, los memes también sirven para influir y propagar ciertas ideologías en la sociedad, aparte de la política, como si fueran un virus, lo cual entraría en concordancia con la teoría de Dawkins.

As√≠ lo se√Īala el informe ‚ÄúExplorando la utilidad de los memes para campa√Īas de influencia del gobierno de Estados Unidos‚ÄĚ, del Centro para An√°lisis Navales (CNA). Seg√ļn el documento, los memes pueden ser usados para anticiparse, infectar o tratar un pensamiento viralizado en la opini√≥n p√ļblica. As√≠, se podr√≠a influir en campa√Īas xen√≥fobas o antiterroristas, buscando tocar los sentimientos colectivos de las personas o la vulnerabilidad de un sector de la sociedad frente a un tema.

Al respecto, Sampson asegura que durante estos procesos ‚Äúun grupo intentar√° persuadir y otro lo contrarrestar√°. El problema es que los contagios no son f√°ciles de controlar. Lo que los hace difundir no es mec√°nico. Son, en su mayor√≠a, factores accidentales y complejos. Nadie sabe exactamente qu√© se extender√° con m√°s √©xito. Los eventos recientes han demostrado que la derecha tiene estados de √°nimo contagiosos potentes que ayudan a difundir sus ideas‚ÄĚ.

‚ÄúLa educaci√≥n tiene que ser central a escala global, pero tambi√©n debe haber nuevas ideas que puedan infectar el estado de √°nimo de una poblaci√≥n para que pueda empoderarse de s√≠ misma en lugar de volverse d√≥cil a los mensajes de odio‚ÄĚ, concluye Sampson.

Venue for A&SM#4

So this is part of the venue for A&SM#4 ‚Äď the main lecture theatre in the USS building in Stratford, east London.

I was there last week doing this related talk on the A&SM project, conferences and book in the context of criticality and interdisciplinary research.

Thanks to Andrew Branch for grabbing this image.

Tony D Sampson

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Neuroaffect Stream: Capacious: Affect Inquiry/Making Space

If the proposed panels come together at the Capacious Conference as well as they have just done on paper it’ll be a great summer…


Here’s a taster

Nudging the unconscious: uses of neuroeconomics in the universal basic income experiment; Neuroaffective Design and Fintech: nonintentional experience in high cost short term credit; Facebook’s Laboratory of Emotion; The Collective Effect: The politics of [shared user] experience; Neuropolitics, affective mythology and murmurations: a critical approach to culture, ideology and consciousness; The Affective Subject. Ontological considerations from neurosciences to psychology; Neuroplasticity’s Affective Conduits; Political Junkies: Affective politics and addictive rhetoric

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Capacious: Affect Inquiry/Making Space August 8 to 11, 2018, Millerville University, Lancaster PA, USA.



The Collective Effect

Two very interesting closing comments at the end of the Cambridge Analytica whistleblower Christopher Wylie’s appearance before the digital, culture, media and sport committee in the House of Commons.

  1. People in charge of investigating and regulating data need to understand how relational databases, machine leaning etc. work. At present, they don’t! (Christopher Wylie)
  2. There‚Äôs been too much focus on the individual level of psychological profiling. It‚Äôs not about using psychographics to influence how individuals vote, it‚Äôs about a ‚Äúcollective effect,‚ÄĚ like the spreading of rumours. They are easier to generate. The impulse to share information. Only Facebook can look into that! But they seem to have a blind spot on it (Paul-Olivier Dehaye).